Fontes Hidrotermais

Observados pela primeira vez em 1977 no arquipélago das Galápagos, os campos hidrotermais são manifestações físico-químicas do interior da Terra. Quando a água do mar penetra na crosta terrestre através das fissuras, reage com os minerais ali presentes e aquece. Como consequência, a pressão destes fluidos aumenta e é libertada uma solução quente e rica em metais, que forma estruturas semelhantes a chaminés. Dependendo da composição das águas, são designadas por fumarolas negras ou brancas. Estas fumarolas submarinas são incríveis espetáculos da natureza. Por meio de um processo chamado de quimiossíntese, as bactérias autotróficas produzem compostos orgânicos através da oxidação de gases vulcânicos como é o caso do H2S, NH3 ou do CH4. São os compostos orgânicos produzidos por este primeiro nível trófico (produtores) que sustenta os outros níveis tróficos com uma diversidade de seres vivos extremófilos como crustáceos, vermes e bivalves gigantes.

Segundo diversos estudos realizados, existem fortes indícios para acreditar que a vida na Terra teve origem em campos hidrotermais, Imagem 1.

Fontes HidrotermaisImagem 1 – Estas estruturas apresentam-se geralmente cobertas de seres vivos, desde mantos de bactérias a caranguejos, mexilhões e espetaculares vermes tubíporas com vários metros e comprimento. As bactérias, que constituem a base da cadeia alimentar, obtêm energia e nutrientes através das reações químicas (nas quais intervém o enxofre), e não da fotossíntese, pois no fundo do mar não há luz.

Alguns autores têm realçado que a geração de vida em sistemas hidrotermais seria muito facilitado pelo quimismo alcalino, favorecido por uma crosta rica em rochas ultramáficas, particularmente abundantes nos fundos dos mares arcaicos.

 

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